WEpods brengt zelfrijdend vervoer dichterbij

Het afgelopen jaar heeft het project van de WEpods een gezicht gegeven aan innovatie, kennisontwikkeling en samenwerkingen tussen bedrijven, overheden en kennisinstellingen in de FoodValley regio. In Nederland zette de WEpods het onderwerp ‘zelfrijdend openbaar vervoer’ stevig op de kaart. De eerste resultaten over wat er dankzij de proef ontwikkeld is, werden gepresenteerd tijdens het Future Mobility Event, op 7 december. Zelfrijdend vervoer heeft zeker toekomst. Binnen een aantal jaren zal dat ook als te exploiteren systeem kunnen in minder drukke gebieden en op bepaalde tijden.

Introductie zelfrijdend openbaar vervoer sneller mogelijk

De introductie van zelfrijdend openbaar vervoer is twee keer zo snel mogelijk door de technische ontwikkelingen van de WEpods. Met name de TU Delft met haar partners, maar ook tientallen studenten, hebben aan deze ontwikkeling bijgedragen. De WEpods leerden stukje bij beetje de route kennen op de Wageningen Campus en naar station Ede-Wageningen. Dat leerden ze doordat ingenieurs de route heel gedetailleerd in kaart brachten, zodat de WEpods volgens een strakke vaste lijn door de straten rijden waarlangs ze navigeren. Het team heeft ook een slim sensorsysteem ontwikkeld met lasers, radars en camera’s waarmee de WEpod beter kan anticiperen op ander verkeer en bijvoorbeeld een mens van andere objecten, zoals een tak, kan onderscheiden. Hierin zit zelflerende software zodat de WEpods steeds slimmer zullen worden.
Daarnaast is er ook nog een systeem voor de operator in de Control Room ontwikkeld, een infotainmentsysteem in het voertuig en een app voor het reserveren van een rit.

Proef leidt ook tot nieuwe vragen

Daarnaast zijn, dankzij de proef, ook andere kwesties naar boven gekomen. Zoals wet- en regelgeving; grensoverschrijdend zelfrijdend openbaar vervoer; gedrag van mensen en ethische kwesties. Tijdens de proef waren er ook hobbels en tegenslagen. Juist daarvan is veel geleerd en werden er weer nieuwe zaken ontwikkeld.
Gedeputeerde Bieze: “Ik ben tevreden over de proef. Zelfrijdend vervoer is zeker nog geen vanzelfsprekendheid maar we zien mogelijke toepassingen in de toekomst. We hebben in Gelderland dankzij goede samenwerking met zoveel partijen echt het verschil weten te maken en discussies aangezwengeld”.

Zonder bestuurder

Er zijn veel initiatieven ontwikkeld in de wereld. Deze dragen allemaal bij aan de toekomst van automatisch rijden. De meeste gaan uit van een personen- of vrachtauto met bestuurder. De auto neemt dan stapsgewijs meer taken van de bestuurder over. Bij de WEpods gaat het om openbaar vervoer en is gestart aan de andere kant van het spectrum: bij volledige automatisering, zonder bestuurder en zonder privé eigenaar. Wat de WEpod uniek maakt, is dat het een voertuig is dat geen stuur of pedalen heeft en tussen het normale verkeer op de openbare weg rijdt. De WEpod rijdt al sinds april volledig autonoom en zonder ongelukken op de openbare weg bij Wageningen University & Research.

Reacties publiek

Vanaf februari rijdt de WEpod regelmatig met gasten over de Wageningen Campus. Sinds juni is het officieel goedgekeurd om met algemeen publiek te rijden en zijn er speciale demoritten en open dagen georganiseerd om het bredere publiek kennis te laten maken met zelfrijdend vervoer. De reacties van het publiek zijn veelal verrast, enthousiast en positief. Er rijdt steeds een steward mee voor de veiligheid en omdat dit volgens de Nederlandse wet tot zeker 2019 verplicht is. Vanaf oktober werd de route getest tussen de Wageningen Campus en het station in Ede en sinds november wordt de WEpod iedere dinsdag ingezet als busdienst over de Campus.

Toekomst

De proef met de WEpods startte ruim een jaar geleden, waarbij de provincie de belangrijkste investeerder is en de trekker van het project. Nu de eerste fase van de ontwikkeling is afgerond, komt er nog een uitgebreide evaluatie én wordt er gekeken naar de mogelijkheden om de proef nog een aantal jaren voort te zetten samen met bedrijfsleven en kennisinstellingen. Hierover is eind december/begin januari meer bekend.